B型肝炎が母子感染した場合、感染した子供の幼少期には「免疫寛容期」と呼ばれる時期があります。

この「免疫寛容期」とはいったいどんな時期なのでしょうか?

◇不思議な不思議なB型肝炎

これは私がかってにそう感じているのですが、B型肝炎とは本当に不思議な病気です。病気の原因はB型肝炎ウイルスなのですが、直接肝炎を起こしているのはウイルスではなく、このウイルスを攻撃している免疫細胞です。この図式が何とも私には不思議に思えます。

私の知る限り、ウイルス感染による感染症はウイルスが宿主細胞の中に侵入し、自己増殖をしながら取り付いた宿主細胞を破壊していきます。

このウイルスによる細胞破壊によって様々な症状が発生します。

例えばHIVの場合だと免疫細胞に感染し、HIVのコピーを作ると同時に免疫細胞を破壊していきます。これによって免疫力が低下し、日和見感染症によるエイズを発症します。

ところが、B型肝炎の場合はそうではありません。もしもあなたにB型肝炎ウイルスが感染した場合、あなたの肝細胞を攻撃するのはウイルスではなく、あなたの免疫細胞です。

あなたの免疫機能が働いて、肝臓に住み着いているB型肝炎ウイルスを駆除しようとして攻撃をしかけてくるのです。このとき、ウイルスだけを攻撃してくれればいいのですが、ウイルスが感染している肝細胞ごと攻撃してきます。これがB型肝炎発症のメカニズムなのです。

いやぁ、何とも不思議なメカニズムです。もしかしたら医学的にはちっとも珍しくも不思議でもない病気なのかも知れませんが私には不思議に思えてなりません。

◇免疫寛容期とは

さて、本題の免疫寛容期ですが、これは文字通り免疫が寛容な時期です。B型肝炎ウイルスに感染した子供が、幼児期にはまだ免疫機能が発達しておらず、B型肝炎ウイルスを外敵と認識して攻撃することが出来ません。

つまり外敵であるウイルスに対して免疫が寛容なのです。これを免疫寛容期と呼びます。

従って免疫力が小さい寛容期には、ウイルス量が多くても肝炎を発症することはありません。そして子供は段々と成長し、思春期を迎える頃には免疫力も発達し、B型肝炎ウイルスを外敵と認識できるようになります。

すると肝臓の中にリンパ球を始めとする免疫細胞がB型肝炎ウイルスを退治するために次々と入ってきます。これが肝炎の始まりです。

免疫力が発達することが肝炎発症につながるとは、やはりB型肝炎は不思議な病気です。

なお、いったい何歳くらいになったら肝炎を発症するのか、それは非常に個人差が大きく一概には言えないそうです。しかも肝炎発症を事前に検査する方法もないそうです。

◇免疫寛容期の後はどうなる?

免疫寛容期の間は肝炎を発症しないのですが、その後は免疫細胞がB型肝炎ウイルスを肝細胞ごと攻撃するため、肝細胞が破壊されていきます。

しかし、肝臓は細胞再生機能が非常に強い臓器なので、次々と新しい細胞が生まれてきます。こうして肝細胞は破壊と再生を繰り返します。

やがて免疫力が大きくなってB型肝炎ウイルスは減っていきます。ウイルスが減れば肝炎の進行も止まります。これを「肝炎後沈静期」と呼びます。

「ウイルス性肝炎の自己管理」(医薬ジャーナル社)によると、B型肝炎患者で「肝炎後沈静期」になるのは年間に10%以下だそうです。

ただ、慢性肝炎の場合は沈静期に入ってもまたウイルス量が増えてきて肝炎を再発することも多いそうです。

また、ウイルス量が減らずに沈静期に入れないままだと肝炎が慢性化します。目安としてウイルス量が血液中に100,000個/mL以下になるまでは肝炎が続くそうです。

慢性肝炎は肝硬変に進行する危険性があります。肝硬変は肝細胞が破壊と再生を繰り返すうちに段々と弾力性を失い、いびつな形状に変形して小さくなります。

そして肝臓本来の機能は果たせなくなってしまいます。更に肝硬変から肝がんに進行することも多く、慢性肝炎になったら超音波検査などの定期検診が必要です。

ちなみにウイルス性肝炎は職場で行う一般的な健康診断、血液検査では分かりません。健康診断の結果で何も言われないからと安心していると、思わぬ事態に陥ります。自覚症状もない場合が多いので、あなたも一度はB型、C型の検査を受けておいてはどうでしょう。

私も病院で1回、自宅で検査キットを使って1回、B型、C型の検査をしました。2回とも幸いに陰性でした。とても安心できました。

以上、今回はB型肝炎における「免疫寛容期」について説明しました。

ウイルス性肝炎は自覚症状が出ないことも多いので、あなたも一度はウイルス性肝炎の検査を受けてみてはいかがでしょうか。私も病院で3回、自宅で検査キットを使って1回、合計4回の検査をしました。幸いどれも陰性でした。

 

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